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Madame Geoffrin – Femme d’influence, femme d’affaires au temps des Lumières

Présentation de l’éditeur :

Lieux de sociabilité certes, mais surtout lieux de pouvoir à travers lesquels de nouvelles élites, celles de la finance et de l’ « industrie », s’affirmèrent socialement, les salons des Lumières ont joué un rôle historique capital.

En lançant les écrivains et les artistes, en répandant les idées nouvelles, en faisant et défaisant la réputation des hommes d’Etat, en drainant vers la Ville (et non plus vers la Cour) l’Europe de la création et de la pensée, les maîtresses de maison de cette époque ont écrit une page fascinante de l’histoire des femmes, car elles ont brisé le modèle qui les réduisait à l’état de pourvoyeuses de dots et de génitrices. Madame Geoffrin est certainement celle qui est allée le plus loin dans cette voie.

N’ayant pour elle ni la naissance (elle devait son opulence à son mariage, à quinze ans, avec un barbon, « caissier » de la Manufacture des Glaces de Saint-Gobain), ni l’esprit de galanterie, ni la culture (son orthographe est très approximative), elle usa, pour supplanter ses rivales, notamment Madame du Deffand, de sa force de persuasion, de son entregent, de sa capacité à se servir des uns pour attirer les autres.

Vaniteuse bien sûr, fière de ses prises de guerre et soucieuse à l’extrême de toucher les gens importants, elle visait à gagner la confiance des décideurs politiques, par exemple pour faire renouveler le privilège royal de Saint-Gobain ou consolider sa position d’actionnaire principale. Peut-être même s’est-elle faite femme d’influence pour être meilleure femme d’affaires… Ses liens avec Catherine de Russie ou avec le roi de Pologne Stanislas Poniatowski, en tout cas, semblent l’avoir mobilisée davantage que sa familiarité avec Fontenelle, Montesquieu ou Van Loo.

De la même façon, ses relations orageuses avec sa fille, Mme de La Ferté-Imbault, qui tenait salon avec elle et qui prit plus tard sa suite, ne furent jamais dépourvues d’arrière-pensées financières.Femme de tête intelligente et énergique, Mme Geoffrin méritait bien cette biographie entièrement nouvelle. Exploitant avec une science et un talent littéraire exceptionnels une masse d’archives absolument inédites, Maurice Hamon renverse bien des idées reçues sur son héroïne et plus généralement sur la société, les idées et l’économie au XVIIIe siècle.

Son livre modifie en profondeur notre perception du siècle des Lumières et dissipe nombre d’erreurs et de mièvreries colportées par une historiographie paresseuse.